Diese Aktivität kann aus verschiedenen Gründen ausgeführt werden, einschließlich Erholung, Sport, Bewegung und Reisen. Eislaufen kann auf speziell präparierten Eisflächen (Arenen, Bahnen, Parks) sowohl im Innen- als auch im Außenbereich sowie auf natürlich vorkommenden gefrorenen Gewässern wie Teichen, Seen und Flüssen durchgeführt werden. In The Fens in England wurde Skaten als Erholungsort, Transportmittel und Zuschauersport für Menschen aller Gesellschaftsschichten populär. Das Rennen war den Arbeitern vorbehalten, die meisten von ihnen waren Landarbeiter. Es ist nicht bekannt, wann die ersten Skating-Matches stattfanden, aber im frühen neunzehnten Jahrhundert war das Rennen gut etabliert und die Ergebnisse der Matches wurden in der Presse berichtet. Skaten als Sport entwickelte sich auf den Seen Schottlands und den Kanälen der Niederlande. Als das Wasser gefroren war, fanden in den Städten und Dörfern im gesamten Venn Eislaufwettkämpfe statt. Bei diesen lokalen Wettbewerben konkurrierten Männer (oder manchmal Frauen oder Kinder) um Geldpreise, Kleidung oder Lebensmittel.

Der Begründer des heutigen modernen Eiskunstlaufs war der Amerikaner Jackson Haines. Er war der erste Skater, der Ballett- und Tanzbewegungen in sein Skaten einbezog, anstatt sich auf das Zeichnen von Mustern auf dem Eis zu konzentrieren. Haines erfand auch den Sit-Spin und entwickelte eine kürzere, gebogene Klinge für Eiskunstlauf, die einfachere Schwünge ermöglichte. Er war auch der erste, der Klingen trug, die permanent am Stiefel befestigt waren. Und hast du dich jemals gefragt, wie wir über Eis laufen können, ohne dass es bricht? Ein Skate kann über Eis gleiten, weil sich an der Oberfläche eine Schicht von Eismolekülen befindet, die nicht so fest gebunden ist wie die Moleküle der darunter liegenden Eismasse. Diese Moleküle befinden sich in einem halbflüssigen Zustand und sorgen für Schmierung. Die Moleküle in dieser "quasi-flüssigen" oder "wasserähnlichen" Schicht sind weniger beweglich als flüssiges Wasser, aber viel beweglicher als die Moleküle, die tiefer im Eis liegen.

Die Fähigkeit einer Person zum Schlittschuhlaufen hängt von der Rauheit des Eises, dem Design des Schlittschuhs und dem Können und der Erfahrung des Schlittschuhfahrers ab. Während schwere Verletzungen selten sind, sind einige Short-Track-Speed-Skater nach einem schweren Sturz gelähmt, als sie mit dem Boarding kollidierten. Eine erhebliche Gefahr beim Laufen im Freien auf einem gefrorenen Gewässer besteht darin, durch das Eis in das gefrorene Wasser darunter zu fallen. Der Tod kann durch Schock, Unterkühlung oder Ertrinken eintreten. Es ist für den Skater oft schwierig oder unmöglich, aus dem Wasser zu klettern, da er Schlittschuhe und dicke Winterkleidung trägt und das Eis immer wieder bricht, wenn er versucht, wieder auf die Oberfläche zu kommen.